À propos des essais cliniques

Un essai clinique est une étude effectuée sur des humains volontaires pour trouver réponse à des questions précises liées à la santé. Il en existe deux types principaux : les études d'intervention (appelées également études expérimentales) et les études d'observation. Les études d'intervention examinent les effets d'un traitement particulier dans un milieu contrôlé, c'est-à-dire un environnement où les chercheurs s'efforcent d'éliminer les facteurs susceptibles d'altérer le traitement. Par exemple, il est possible que l'on demande aux volontaires dans un milieu contrôlé de manger exactement la même nourriture au même moment de la journée. Dans un essai d'intervention, les participants sont affectés à des groupes : l'un de ceux-ci reçoit le traitement et l'autre, non. Les essais d'observation étudient des questions de santé dans un milieu « naturel », c'est-à-dire ne faisant pas l'objet d'un contrôle étroit. Plutôt que de répartir les participants dans des groupes et de déterminer qui bénéficiera d'un traitement, les chercheurs observent des sujets qui ont déjà décidé s'ils en recevraient un ou non.

Le principal type d'essai d'intervention est l'étude randomisée et contrôlée (ERC). Les ERC sont habituellement conçues pour comparer deux groupes : un groupe d'intervention et un groupe de contrôle. Le groupe d'intervention reçoit le traitement étudié - par exemple, un nouveau médicament ou une nouvelle méthode d'utilisation d'un médicament existant. Pour sa part, le groupe de contrôle reçoit un placebo (une « pilule de sucre » ne contenant aucun ingrédient actif) ou un traitement de comparaison (habituellement un médicament constituant la référence en la matière). Les sujets de l'étude sont répartis aléatoirement dans les groupes, de telle sorte que les résultats de l'essai découleront du traitement subi par les participants de l'étude et seront moins susceptibles d'être biaisés par d'autres facteurs.

Il existe de nombreux types d'essais d'observation, dont les études de cohortes, les études cas-témoins, les séries de cas et les rapports de cas. Une étude de cohortes est un essai dans lequel de nombreux participants commencent par subir un traitement particulier avant d'être suivis pendant une période déterminée pour qu'on examine les résultats du traitement. Ces derniers sont comparés à ceux d'un autre groupe semblable ne recevant pas le traitement. Une étude cas-témoins est un essai dans lequel un groupe de participants ayant constaté l'apparition d'un phénomène particulier (p. ex. : une maladie) sont examinés au moyen d'une étude rétrospective pour déterminer s'ils ont été exposés ou non au traitement étudié. Un rapport de cas est un sommaire détaillé du traitement administré à un patient en particulier. Quant aux séries de cas, il s'agit d'un groupe de cas faisant l'objet d'une publication dans un seul article.

Les médecins et chercheurs considèrent généralement que les données recueillies dans le cadre d'une ERC sont les plus fiables, suivies par celles des études de cohortes, des études cas-témoins et des séries de cas. Des types d'essais cliniques donnés peuvent mieux répondre aux questions soulevées par certaines recherches. Par exemple, il est parfois plus utile d'avoir recours à une étude cas-témoins quand les chercheurs se penchent sur un effet secondaire rare.

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